Les écoles peuvent être obligatoires ou facultatives, selon les pays. En France et en Belgique, l'instruction est obligatoire pour les enfants âgés de 6 à 16 ans. Elle est, pour la plus grande partie de la population, dispensée dans les écoles. Il est question de ramener l'âge minimal à 5 ans.

Dans la plus grande majorité des pays, ce n'est pas l'école qui est obligatoire, mais l'instruction des enfants. Certains parents décident d'instruire eux-mêmes leurs enfants à la maison.

La loi actuelle d'orientation est la loi N° 89-486 du 10 juillet 1989, mais une nouvelle est en cours d'élaboration (mise en œuvre prévue à la rentrée 2006).

L'école maternelle. Elle accueille les enfants de 2 à 6 ans. C'est surtout une période préparatoire à l'enseignement élémentaire: les objectifs essentiels sont la socialisation et la mise en place du langage. On y prépare également l'apprentissage de la lecture et de l'écriture.

La période d'instruction obligatoire : 6 ans révolus à 16 ans révolus

L'école primaire. Elle accueille les enfants de 6 à 11 ans. C'est sur cette période que s'acquièrent la lecture, l'arithmétique, les notions élémentaires d'histoire et de géographie. C'est l'alphabétisation. L'enseignement primaire est divisé en cinq classes : le cours préparatoire (CP), le cours élémentaire première année (CE1), le cours élémentaire deuxième année (CE2), le cours moyen première année (CM1), et le cours moyen deuxième année (CM2).

L'enseignement primaire est sanctionné par le certificat d'études primaires.




L'enseignement secondaire. Il comprend le collège et le lycée :

Le collège : Il accueille les enfants de 11 à 15 ans. L'enseignement y est plus poussé et plus diversifié que durant le cycle primaire. Les cours ne sont plus dispensés par un seul enseignant, mais chaque matière y est enseignée par un professeur différent. L'enseignement secondaire est articulé en quatre degrés : la classe de sixième, de cinquième, de quatrième et de troisième.

L'enseignement du collège est sanctionné par le brevet des collèges.

Le lycée : divisé en section littéraires, scientifiques, économiques, professionnelles, etc... le lycée comprend trois degrés : la classe de seconde, de première et de terminale.

L'enseignement secondaire est sanctionné par le baccalauréat.

D'après L'Express du 23 septembre 1999, 61,4 % de la population active salariée est "sans diplôme" ou titulaire d'un diplôme "inférieur au bac" en France.




L'enseignement supérieur

L'instruction étant, en France, obligatoire jusqu'à 16 ans révolus, l'enseignement supérieur ne fait plus partie de la période d'instruction obligatoire.